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Che cos’è la Via Lattea?

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Nelle sere d'estate capita di sollevare gli occhi al cielo e vedere un chiarore diffuso, come una lunga striscia di luce nello spazio: è la Via Lattea. Ma che cos'è, esattamente?

Una striscia chiara attraversa il cielo estivo, quasi come se fosse una scia di latte. E infatti è per questa ragione che gli scienziati l'hanno chiamata Via Lattea

Ma cos'è, precisamente? Facile: è la nostra galassia.

Una galassia è l'insieme della moltitudine di stelle tenute assieme da  una forza primordiale e potentissima chiamata attrazione gravitazionale . Il chiarore che si vede lungo la Via Lattea è quello generato dall'insieme di quelle stelle.  Ma quante sono, precisamente?   Il nostro Sole è una appena dei  300 miliardi di stelle che fanno parte della Via Lattea . E attorno a ciascuna di questi 300 miliardi di stelle, spesso  orbitano dei pianeti , proprio come la Terra e gli altri 7 pianeti (anzi, 8, considerando pure il pianeta nano Plutone) che compongono il nostro Sistema Solare .

E come se non bastasse si calcola che in tutto l’Universo ci siano 100 miliardi di galassie! A seconda della loro forma le galassie sono divise in 4 categorie: 

  • spirali
  • spirali barrate
  • ellittiche
  • irregolari

La Via Lattea ha la forma di spirale barrata (sembra cioè che ci sia una “sbarra” di stelle che ne attraversa il centro) e ruota: il Sole impiega 200 milioni di anni per fare un giro intorno al centro della galassia!